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La excavación del canal

La primera excavación de tierra del canal fue realizada a mano con picks llamadas “fass” y las palas utilizadas bajo el trabajo forzado. En total, los trabajadores movieron más de 2.6 billones de pies cúbicos (73.6 millones de m3) de tierra. De ese total, 600 millones (17 millones de m3) fueron removidos de la tierra y otros dos billones (56.6 millones de m3) fueron dragados de abajo del agua. Por ejemplo, para ensanchar el canal en terreno duro, la mayor parte del exceso de material se tendría que haber removido a mano y después cargado en cajones y transportados por camellos hacia un lugar de descarga.

Algunas veces, el hombre trabajó conjuntamente con la máquina. En algunas partes del canal como en el Lago Menzala, los trabajadores nativos hacían un canal poco profundo excavando la tierra manualmente y lanzándola hacia los lados del canal para formar bancos. Después de que los bancos eran creados, las dragadoras eran flotadas hacia adentro y terminaban la excavación hasta la profundidad necesaria. La tierra sería arrojada a través de un largo canalón hacia el lado del banco.

A veces, la maquinaria era modificada o alterada para adaptarla a complicaciones geológicas. En la tercera fase, para el corte a través de la tierra alta de El Gisr, Alphonse Courvreus, un contratista Francés, empleó una excavadora de diseño propio. Puesto que la tierra de la región estaba compuesta de arena floja que llegaba a 60 pies (18.3 m) sobre el mar, su máquina funcionó bastante parecido a una draga de cangilones para materiales secos. El artefacto incorporaba un largo aguilón que apuntaba con un ángulo hacia abajo desde un motor ubicado en el banco. El largo aguilón llevaba un número de cangilones montados sobre una cadena continua que excavaba el material del fondo y lo descargaba arriba, dentro de vagones.

Las dragas elevadoras fueron bastante utilizadas en la mayor parte de la construcción del canal. Las dragas tenían un cangilón o cucharón de hierro sujetado a una cadena continua que giraba sobre dos cilindros y era propulsada por un motor a vapor. Un cilindro fue sujetado a un largo aguilón movible y era regulado por la profundidad en que el lodo era excavado. El segundo estaba sujetado sobre un marco de hierro montado encima del casco del buque dragador. Las cajas en la dragadora tenían una capacidad de cuatro yardas cúbicas (3.1 m3). Las dragadoras variaban de tamaño y de energía con las más pequeñas siendo de 15 caballos de fuerza y las más grandes de 75 caballos de fuerza.[25] El lodo excavado era a veces descargado a los lados de los lagos o en los bancos del canal o era removido y transportado hacia agua más profunda en barcazas.

Dragadoras más sofisticadas llamadas por los Franceses long couloir tenían un alcance de hasta 75 yardas (69 m) con un canal levemente inclinado y éstas fueron utilizadas en conexión con los buques dragadores. La máquina abarcaba un largo conducto de forma curvada de cinco pies (1.5 m) de ancho y dos pies (0.61 m) de profundidad que era soportado por un marco de hierro fijado a la cubierta de la barcaza. Una bomba a vapor permitió el flujo continuo de agua a través del canal por el cual la materia dragada, cuando se descargaba en su extremo superior, era transportada y vaciada sobre el banco del canal. Este proceso era a veces asistido con el uso de un balayeur. Este artefacto era una cadena continua que pasaba a través del centro del canal y llevaba un número de raspadores de hierro para remover el lodo. El long couloir, con su amplio alcance, le dio a la dragadora la capacidad para trabajar desde el centro del canal como si flotara y de desechar el material horizontalmente y con una moderada elevación más allá de la línea de la orilla. Los trabajadores mantuvieron el flujo de los desechos usando una clase de rastrillo.

La compañía empleó eventualmente a una flota de 60 dragadoras simultáneamente. Con este número de dragadoras operando al 100 por ciento, se alcanzó hasta dos millones de yardas cúbicas (1.5 millones de m3) de material excavado en un mes dado.

La construcción del canal terminó el 17 de noviembre de 1869 cuando fue inaugurado oficialmente. La apertura del canal fue marcada con una gigantesca celebración que atrajo a los jefes de estado al Puerto Said para las festividades de los fuegos artificiales y un baile. Más de 6,000 personas atendieron. En el primer año, solamente 500 naves navegaron a través del canal. No pasó mucho tiempo antes de que el canal se convirtiera en una de las rutas más transitadas del mundo.

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